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Al igual que los humanos, a muchas bacterias les gusta pasar tiempo en la playa. A la llamada bacteria carnívora, Vibrio vulnificus, no sólo le gusta la playa, sino que la necesita y depende de la sal marina para sobrevivir. Y, al igual que ocurre con los bañistas humanos, cuanto más caliente esté el agua, más cantidad de ellas habrá.

El V. vulnificus se encuentra más comúnmente en las aguas cálidas de los estados que bordean las aguas cálidas del Golfo de México, pero también se puede encontrar a lo largo de las costas del Atlántico y del Pacífico. A medida que la temperatura de los océanos aumente, se extenderá con esas aguas cálidas a nuevos hábitats oceánicos en los que las aguas más frías lo mantenían a raya. Hemos visto brotes de enfermedades por tipos similares de Vibrio relacionados con el aumento de las temperaturas oceánicas tan al norte como Alaska.

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    • La mayoría de los casos de infección se producen entre mayo y octubre, cuando las aguas costeras son más cálidas. Sin embargo, esto podría cambiar, ya que el tiempo de verano empieza antes y dura más tiempo.

      Soy epidemióloga de enfermedades infecciosas y me interesa el seguimiento de enfermedades, la investigación de brotes y la seguridad alimentaria. El primer gran brote en el que trabajé en Las Vegas fue causado por ostras contaminadas, y me hizo darme cuenta de la facilidad con la que los alimentos del océano pueden aparecer en el desierto y enfermar a la gente si no se recogen, manipulan y preparan adecuadamente.

      Sólo nos enteramos de los peores casos

      Los informes de las noticias tienden a centrarse en las personas que mueren o pierden miembros a causa de la bacteria «come carne». No es noticia de primera plana cuando alguien tiene una leve infección en la piel o come una ostra en mal estado y pasa un par de días en el baño. No solemos identificar las enfermedades más leves porque la gente normalmente no busca atención médica para ellas.

      Aún así, las infecciones por V. vulnificus son raras. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estiman que cada año se producen unas 205 infecciones, de las cuales 124 se registraron en 2014, incluyendo 21 muertes. Para poner esto en cierta perspectiva, más de 32.000 personas murieron ese año en accidentes automovilísticos.

      La mayoría de los casos tienden a ser hombres mayores de 40 años y casi todos ellos tienen algún tipo de condición de salud crónica subyacente, como enfermedad hepática o renal, alcoholismo o diabetes.

      Incluso para las personas de alto riesgo, el simple hecho de nadar junto a la bacteria no es suficiente para enfermar. La bacteria debe encontrar una forma de entrar en su cuerpo para multiplicarse y causar daños.

      Para algunas personas, esto implica comer alimentos contaminados por la bacteria – típicamente ostras crudas. Las ostras se alimentan filtrando las pequeñas partículas del agua, incluidas las bacterias, por lo que pueden contener concentraciones mucho más altas de Vibrio que el propio océano. Cuando alguien come una ostra cruda o poco cocinada, la bacteria puede multiplicarse en el tracto gastrointestinal y causar náuseas y dolor abdominal.

      También puede provocar una infección potencialmente mortal, ya que la bacteria puede pasar de los intestinos al torrente sanguíneo y causar una infección en todo el cuerpo. Como se propaga tan rápidamente, puede abrumar al organismo antes de que el sistema inmunitario tenga la oportunidad de detener la infección. Las infecciones sistémicas son tratables con antibióticos, pero es importante que el tratamiento se inicie rápidamente, ya que la tasa de mortalidad puede ser superior al 50%.

      Para otras personas, V. vulnificus puede entrar a través de la piel rota, como cortes, quemaduras o heridas. Las bacterias pueden multiplicarse bajo la piel y causar una enfermedad potencialmente mortal conocida comúnmente como enfermedad carnívora, o fascitis necrotizante, que puede aparecer repentinamente y propagarse con rapidez. Las infecciones suelen provocar fiebre y hacer que la piel se enrojezca, se hinche y duela en el lugar de la infección. Las bacterias no «comen» realmente la carne, pero este es el aspecto que puede tener la enfermedad. Entre el crecimiento de las bacterias, la producción de toxinas y los daños colaterales de una respuesta abrumadora del sistema inmunitario, pueden morir grandes áreas de tejido bajo la piel. La infección es tratable con antibióticos, pero es importante que el tratamiento sea rápido.

      ¿Y QUÉ PODEMOS HACER AL RESPECTO?

      En primer lugar, evite comer marisco crudo, especialmente si tiene un sistema inmunitario debilitado debido a una enfermedad hepática o renal; está tomando medicamentos, como esteroides, que suprimen el sistema inmunitario; o es diabético o tiene cáncer. Aunque las ostras crudas son un manjar popular, comer cualquier producto animal sin cocinar conlleva un riesgo de enfermedad. Si prepara ostras en casa, manipúlelas como lo haría con cualquier otra carne cruda. Pero tenga en cuenta que el zumo de limón, la salsa picante o el alcohol no matan las bacterias y no le protegerán si el marisco está contaminado y que no hay forma de identificar la contaminación por la vista o el gusto.

      Otra precaución es no nadar con cortes o heridas abiertas, ya que esto proporciona una vía directa para que las bacterias entren en su cuerpo. Evite el océano hasta que se cure o cubra las heridas con vendas impermeables.

      Si tiene un alto riesgo de infección debido a un sistema inmunológico debilitado, use ropa y zapatos que le protejan de los cortes y rasguños mientras nada.

      Por último, si termina con una infección de la piel después de nadar en el océano o una gastroenteritis después de comer mariscos crudos, comuníqueselo a su médico, ya que la identificación y el tratamiento rápidos son necesarios para esta rara enfermedad.

      Recuerde, no es necesario que no vaya a la playa. Sólo tienes que utilizar algunas medidas de sentido común para protegerte de la infección por V. vulnificus, especialmente si tienes un alto riesgo.

      Este artículo ha sido republicado de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.

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