Marathons historia

Maraton som vi känner till i dag är över 120 år gammalt, men det har funnits olika former av långdistanslopp sedan de gamla egyptiernas tid.

Maraton har varit en olympisk distans sedan de moderna olympiska spelen startade 1896, men ingenting liknande fanns i de antika olympiska spelen, som pågick från 776BC till 261AD. Det längsta loppet då var mindre än 5 km. Maratonloppet antogs som en central del av det moderna olympiska programmet och äger rum i oräkneliga städer över hela världen i dag, enbart på grund av att det tilltalar fantasin.

Människor hade en gång i tiden sprungit betydligt längre sträckor än ett maratonlopp. Som jägare var en av människans största tillgångar hennes uthållighet. Han sprang sitt byte iväg i oändlig fart. Det jagade djuret sprang iväg i skenbar säkerhet, bara för att den envisa jägaren skulle dyka upp vid sidan om igen. Detta skulle fortsätta tills djuret, som slösade bort sin energi i nervösa utbrott, blev för utmattat för att kunna stå emot.

Detta uppenbara syfte med att springa undergrävdes i takt med att vapnen blev mer sofistikerade och människorna kunde döda på långt avstånd. På egyptisk tid uppskattades löpning som en militär färdighet. Kung Taharka införde ett långdistanslopp specifikt för att hålla sin armé i form. Avståndet var av en slump nära 100 km, vilket idag betraktas som standardtävlingen för ”ultradistans”. Själva loppet har återupplivats under de senaste åren som ”Pharaonic 100km”, som löps från Hawara-pyramiden i El Faioum till Sakkara-pyramiderna sydväst om Kairo.

De mest skickliga löparna, både inom militären och i det civila samhället, fungerade som budbärare fram till början av 1800-talet och var bättre än en häst i grov terräng.

Den berättelse som det moderna olympiska maratonloppet vilar på är Pheidippides’ mytomspunna lopp från Marathon till Aten. Han var en professionell budbärare och 490 f.Kr. ska han ha fört med sig ett budskap från Marathonslätten, där den grekiska armén just hade vunnit ett avgörande slag mot general Datis invaderande persiska armé. Efter slaget, som han kan ha deltagit i, skickades han till Aten för att överlämna nyheten: ”Gläd er, vi har segrat”. Han gjorde detta, och inget mer, och föll död ner i samband med leveransen.

Det finns många varianter av denna berättelse, varav de flesta är mer trovärdiga än denna version. Grekerna kan ha segrat, men slaget hade inte varit slutgiltigt, eftersom resten av den grekiska armén marscherade mot Aten för att förhindra en persisk landstigning mycket närmare staden. Den mest samtida historikern, Herodotos, skrev 50 år senare att Pheidippides hade skickats från Aten till Sparta före slaget för att be om hjälp. Han nämner inte om Pheidippides återvände med det spartanska svaret (som var: ”Nej”). Spartathlontävlingen, som i dag hålls över en sträcka på 240 km, minns denna något mer troliga version av händelserna.

Sannolikt eller inte, Pheidippides dödsrunda från Marathon till Aten införlivades i en dikt av Robert Browning, och detta förklarar varför den var så aktuell vid den tid då baron Pierre de Coubertin försökte återuppliva de olympiska spelen för den moderna eran.

De Coubertin var fransman och hade vuxit upp i en tid av nationell skam. Fransmännen hade förlorat nationellt territorium i det fransk-preussiska kriget, tvingats betala skadestånd och förbjudit en nationell armé medan preussiska trupper ockuperade landet. Därefter följde ett inbördeskrig som ytterligare försvagade Frankrikes nationella ställning. De Coubertin sökte orsaker till denna svaghet och den uppenbara styrkan hos Frankrikes rivaliserande makter, Storbritannien och Preussen.

Han tog fasta på Storbritanniens ”offentliga” skolor, och i synnerhet deras betoning på idrottsliga ansträngningar, som en avgörande faktor för att bygga upp den nationella karaktären. Under en rundresa i Storbritannien träffade han William Brookes, grundare av Much Wenlock Olympic Society, som redan hade hållit sitt första evenemang 1850, som följdes upp 1859 och 1885. De Coubertin försökte både göra idrott obligatoriskt i franska skolor och främja en internationell idrottsfestival som också byggde på de antika olympiska spelen.

Han inledde sin olympiska kampanj 1892 och två år senare bildade han Internationella olympiska kommittén vid Sorbonne. Delegaterna enades om att främja de första moderna olympiska spelen 1896 i Aten och därefter med fyra års mellanrum. En av delegaterna var Michel Breal, som förespråkade ett långdistanslopp som en av tävlingarna, och som till stöd för detta dammade av den gamla historien om Pheidippides. Han fick igenom sitt argument, men den grekiska regeringen måste också övertygas om att de olympiska spelen överhuvudtaget skulle hållas (se Distance Running 2012:3 för en utförligare redogörelse för Breals stöd för ett olympiskt ”maraton”).

Som så ofta har hänt sedan dess såg myndigheterna de olympiska spelen som ett sätt att galvanisera den nationella känslan. Kungafamiljen engagerade sig och bidragen från den grekiska diasporan strömmade in. Stora summor användes för att bygga en marmorkopia av stadion i Olympia, och det första olympiska maratonloppet sprangs från Maratonbron till stadion i Aten, på en sträcka av 40 km.

Månaderna före det olympiska loppet gjordes flera försök att springa denna sträcka. I februari 1896 avgick två löpare från Aten och fullföljde sträckan, men en av dem, som förebådade många liknande fall, tog en åktur en del av vägen.

En månad före det olympiska loppet hölls ett grekiskt mästerskap där 11 tävlande sprang från Marathon till Aten. Detta var det första maratonloppet någonsin. Två veckor senare hölls ett annat, som presenterades som ett officiellt prov och som lockade 38 deltagare. Vinnaren noterade 3:11:27, och en vattenbärare vid namn Spiridon Louis slutade femma på 3:18:27. Vid ett annat tillfälle vid samma tid rapporterades också två kvinnor, Melpomene och Stamathis Rovithi, ha sprungit från Marathon till Aten.

Arton män ställde upp vid starten av det första olympiska maratonloppet den 10 april 1896. Av de fyra utländska löparna var det bara Gyula Kellner, en ungrare, som hade sprungit distansen tidigare som tidskval. De tre andra hade sprungit på medeldistanserna vid spelen och hade inte mycket mer än tur att de skulle hålla sig kvar på banan.

De grekiska arrangörerna verkade bättre förberedda och hade redan vidtagit en del åtgärder som är standard än i dag: förfriskningsstationer fanns utspridda längs banan, en kavalleriofficer fungerade som ledarfordon och soldater användes som tävlingsledare för att hålla allmänheten borta från banan och hjälpa drabbade tävlande. Personliga drycker var tillåtna och skulle administreras av löparens egen personliga assistent: drogtester infördes först flera decennier senare och prestationshöjande substanser konsumerades med bravur, men troligen till liten nytta.

De tre utländska medeldistanslöparna klarade sig förvånansvärt bra och gick i mål efter 23 km, 32 km och 37 km. Spridon Louis hade tagit ledningen från den sista av dessa, australiensaren Edwin Flack, vid cirka 33 km. Startern, en överste Papadiamantopoulos, som verkade agera tävlingsdomare, red sedan i förväg för att informera den väntande publiken på stadion. Louis gjorde ingen besvikelse och ledde med en bokstavlig mil när han kom in på stadion för att vinna på tiden 2:58:50. Grekerna tog andra och tredjeplatsen tills Kellner, som hade kommit på fjärde plats, protesterade mot att den tredje greken, Spiridon Belokas, hade tagit en åktur – något som höll på att bli nästan vanligt förekommande. Nio löpare fullföljde loppet.

Maraton var nu etablerat, kanske bättre etablerat än de olympiska spelen själva, vars nästa två uppvisningar i Paris och St Louis gränsade till det farsartade. Nästa maraton hölls bara två månader senare, från Paris till den avlägsna staden Conflans.

Ett sekel tidigare, när löpning hade upphört att vara det mest effektiva sättet att förmedla meddelanden, hade de rika människor som hade anställt kurirer upptäckt ett annat syfte med löpning. Det var ett idealiskt skådespel som man kunde satsa på. Under större delen av 1800-talet arrangerades lopp enbart för detta ändamål. I Storbritannien bildades efter 1860 herrarnas löparklubbar ”Hare and Hounds” eller ”Harrier”, främst för pappersjakt, en tidig form av terränglöpning.

Klubbarna reglerades av Amateur Athletic Association, som bildades i Oxford 1880. Redan namnet visade på det förakt med vilket de betraktade bettingbrödraskapet och de ”professionella” löparna. Det uppstod en konflikt där De Coubertin var helt på amatörernas sida. En italienare fick avslag på sin anmälan till det första olympiska maratonloppet med motiveringen att han var professionell. Men ett maratonlopp var ett lika bra lopp att spela på som vilket annat lopp som helst, kanske till och med mer, eftersom dess längd gjorde det möjligt att använda en större repertoar av smutsiga knep.

Paris-Conflans var ett professionellt lopp och erbjöd en bonus för att bryta Louis’ olympiska tid. En engelsk byggare, Len Hurst, samlade in pengarna genom att spela in 2:31:30. Distansen angavs till 40 km, men mätmetoderna var opålitliga och kunde påverkas av ambitiösa arrangörer som ville ha snabba tider.

I USA anordnade New York Athletic Club ett maratonlopp över 25 miles – nästan en omräkning av de tidigare loppen till 40,23 km. Loppets banbrytande karaktär visade sig genom att endast 10 av de 30 deltagarna gick i mål, den första av dem på en tid som var nästan en halvtimme långsammare än Louis.

Den löpare som hade slutat efter 23 km i Athen var Arthur Blake, en medlem av Boston Athletic Association som inte alls hade blivit avskräckt av sin första misslyckade erfarenhet. Inom ett år, den 15 mars 1897, hölls det första av BAA:s Boston Marathons. Loppet har hållits varje år sedan dess (utom 1918 då en militär maratonstafett ersatte det), vilket gör Boston till det äldsta maratonloppet i världen.

Likt det tidigare loppet i New York sprang det från punkt till punkt, huvudsakligen i nedförsbacke från Ashland (numera startar det lite längre västerut i Hopkinton) till centrala Boston. Segraren var New York-segraren John McDermott, som förbättrade sig till 2:55:10 – även om banlängden angavs till 39 km.

Avstånd från Boston fortsatte de flesta maratonlopp att hållas över 40 km eller 25 miles, bland annat de olympiska loppen i Paris och St Louis – även om loppet i St Louis, undantagsvis, visade sig vara över distans. Loppen spreds till Sydafrika och England, värdlandet för de olympiska spelen 1908.

Den fransk-brittiska utställningen hölls på den nya White City Stadium i västra London, där det olympiska maratonloppet skulle avslutas framför den kungliga loge från vilken drottning Alexandra skulle titta på. För att bevara det kungliga temat skulle starten ske vid Windsor Castle. Längden fastställdes till 26 miles (41,84 km) och verkar ha mätts mycket noggrant. En sen begäran från drottningen om att flytta tillbaka starten till Windsor Castles östra gräsmatta, varifrån den kunde ses av de kungliga barnen i deras barnkammare, innebar ytterligare 385 yards (352 meter).

Dessa 385 yards visade sig vara för mycket för den förste över mållinjen, italienaren Dorando Pietri. Pietri hade sprungit ett relativt jämnt lopp, även om nästan alla löpare började i ett rasande tempo (ledaren passerade 10 miles på 57 minuter). Under de sista kilometrarna var de flesta löparna minst två minuter långsammare per kilometer. Strax innan Pietri kom in i stadion körde han om sydafrikanen Charles Hefferon, som hade lett loppet från 15 miles. Att hinna ikapp ledaren visade sig vara för mycket, och på banan vacklade och föll Pietri fyra gånger innan han hjälptes över mållinjen av tävlingsledningen. Loppet tilldelades en amerikan, Johnny Hayes, som gick i mål utan ”orättvis” assistans 32 sekunder senare (se artikeln ”Going the distance” i Distance Running 2008:3 för en mer utförlig redogörelse för detta avgörande lopp).

Pietris besvär var tillfälligt och han återhämtade sig snabbt. Mindre lyckligt lottad var en portugisisk tävlande vid de följande olympiska spelen som hölls i Stockholm. Tjugoårige Francisco Lazaro var tre gånger nationell mästare och hade ett läkarintyg som förklarade honom frisk att springa maratonloppet. Men maratondagen grydde het och loppet startade kl. 13.45 i solens fulla sken. Lazaro nådde 30 km innan han kollapsade och fördes till sjukhus. Han led av värmeutmattning och dog dagen därpå. Detta är det enda dödsfallet i olympiska maratonlopp, även om dödsfall i maratonlopp med massdeltagande förekommer. I flera länder kräver tävlingsarrangörer nu läkarintyg, liknande det som Lazaro hade uppvisat, innan de bekräftar en deltagare.

Den specifika maratondistans som bestämdes så slumpmässigt i London antogs så småningom som den officiella längden på ett maraton, men inte förrän 16 år senare. I dag är distansen 42 195 meter i metrisk form. Under tiden fortsatte man att springa maratonlopp på olika avstånd, varav det längsta förmodligen var 1920 års olympiska maratonlopp i Antwerpen på 42 750 m.

En annan konsekvens av de olympiska spelen i London var att britterna, som var besvikna över de dåliga prestationerna av sina löpare (som hade lett den galna anstormningen från Windsor), anordnade ett årligt polytechniskt maratonlopp, uppkallat efter den organiserande klubben, på samma bana. Detta blev scenen för många världsledande prestationer, från det första loppet 1909 (Henry Barrett, 2:42:31) via Jim Peters gyllene år (1951-4, då han sänkte världsrekordet till 2:20:43, 2:18:41 och sedan 2:17:40) till 1960-talet (1963 Basil Heatley, 2:14:26; 1964 Buddy Edelen, 2:13:55; 1965 Morio Shigematsu, 2:12:00).

Avse det olympiska maratonloppet och Boston var det få andra viktiga lopp som etablerades före andra världskriget. Kosice Marathon i Slovakien, som grundades 1924, genomförs fortfarande idag och har tagit över från ”The Poly” som det äldsta maratonloppet i Europa.

Efter 1945 startades maratonlopp i Japan i Fukuoka (1947), Twente i Holland (1948) och det klassiska maratonloppet i Aten återupplivades på den ursprungliga banan från 1896 (med ytterligare 2195 meter) 1955.

Japanerna började springa maratonlopp med entusiasm, och på 1960-talet var loppet i Fukuoka obestridligen det bästa i världen. Det var ett elitlopp med de bästa japanerna och ett fåtal inbjudna löpare från utlandet, och det fick stor uppmärksamhet från allmänheten. Andra lopp vid denna tid kan ha haft fler löpare, även om inget hade mer än några hundra, men inget annat hade Fukuokas kvalitet. Toru Terasawa hade redan 1962 sprungit 2:16:19, men i loppet 1967 sänkte australiensaren Derek Clayton rekordet till 2:09:37.

Clayton påstås ha slagit sin egen rekordtid 1969 i Antwerpen med 2:08:33,6. Siffrorna hade en falsk noggrannhet. Tvivel om banans noggrannhet har aldrig slutgiltigt lösts, eftersom den mätmetod som används av arrangörerna, genomsnittet av bilarnas kilometermätare, är känd för att vara extremt opålitlig.

Samma tid som de bästa maratonlöparna började springa under femminuterstempot under sträckan såddes fröna till en folklig revolution. En New Yorker, Fred Lebow, organiserade ett maratonlopp med små medel, som bestod av ett kort varv till att börja med och sedan fyra hela varv i Central Park. Det lockade drygt 100 löpare och skilde sig inte från många andra lopp på den tiden, där man kämpade för att hitta utrymme på vägen, en blygsam budget och tillräckligt många deltagare för att det skulle vara värt det.

Antalet löpare växte sakta men säkert, och Lebow säkrade ett sponsoravtal med Olympic Airlines för 1973 års lopp. Frank Shorters seger i de olympiska spelen 1972 hade höjt profilen för maratonlöpning i USA, och 1975 hade deltagandet stigit till 500, även om Boston Marathon redan hade vuxit till att rymma 1 800 löpare. Sponsringen upphörde och Lebow tvingades återgå till sina egna resurser.

Det amerikanska tvåhundraårsjubileet inföll 1976 och Lebow använde sina kontakter med stadshuset för att flytta maratonloppet från Central Park och köra det genom stadens fem stadsdelar. Storstadsmaratonet var fött (se ”From then to now” i Distance Running 2008:1 för en mer fullständig redogörelse för denna betydelsefulla förändring). Rutten började vid Staten Island-änden av Verazzano Narrows Bridge och löpte genom alla Brooklyns olika etniska distrikt innan den korsade Queens efter halva vägen och sedan gick över 59th Street Bridge vid 25 km. Löparna gick uppför First Avenue i 5 km innan de passerade Bronx och återvände sedan till Manhattan på Fifth Avenue genom Harlem och svängde in i Central Park endast för de sista 5 km. Shorter ställde själv upp i detta lopp tillsammans med Bill Rodgers som hade vunnit Boston Marathon 1975 och nu noterade den första av fyra raka segrar i New York.

Omkring 1 500 fler löpare kom i mål bakom Rodgers i det första maratonloppet någonsin för massorna. En ny era hade börjat och städer på andra håll i världen strävade efter att efterlikna Lebows bedrift att sätta maratonloppet i fokus för allmänhetens uppmärksamhet. Människor kunde inte undgå att lägga märke till det nya fenomenet när det ägde rum i centrum av de städer där de bodde.

Berlin inrättade inte bara ett maratonlopp som omfattade hela staden 1980, utan även ett 25 km långt lopp på ett annat datum. London Marathon arrangerades första gången 1981, efter att Chris Brasher, överväldigad av sina erfarenheter från New York Marathon 1979, bestämde sig för att organisera något liknande i London. Loppet växte från 7 000 löpare det första året till att överträffa New Yorks siffror det andra året, då 16 000 löpare avslutade loppet.

På en gång var ingen större stad i världen komplett utan sitt eget maratonlopp, och många mindre städer var också med på noterna. Inkludering var ledordet, eftersom många städer försökte använda maratonloppen för att öka sin turistnäring. I en markant omsvängning från tiden före New York var både kvinnor och män välkomna.

Boston Marathon 1967 fick rykte om sig när en funktionär försökte kasta ut en kvinna mitt i loppet (Katherine Switzer, som hade anmält sig med endast sina initialer och sitt efternamn). Även om försöket misslyckades var få andra maratonlopp på den tiden mer tillmötesgående. Några få kvinnor hade sprungit distansen under åren, särskilt från början av 1960-talet, men inget internationellt mästerskap innehöll ett maratonlopp för kvinnor.

Den framväxande massrörelsen förändrade allt detta. New York tog emot kvinnor från det första loppet 1970 och Boston följde efter 1972, när kvinnorna alltmer hamnade i centrum. Norska Grete Waitz, som var på väg att dra sig tillbaka från tävlingar på kortare distanser, sprang New York 1978 och satte ett verkligt respektabelt kvinnorekord på 2:32:30. Hon sänkte det till 2:27:33 1979 och 2:25:41 1980. Se artikeln ”Ett pionjärprojekt” för en mer utförlig redogörelse för utvecklingen av kvinnors maratonlöpning i slutet av 1970-talet.

I september 1982 infördes för första gången ett maratonlopp för kvinnor i Europamästerskapen, som vanns av Rosa Mota på 2:36:04 på den klassiska sträckan Marathon till Aten. Mota slutade trea i det första olympiska maratonloppet för kvinnor i Los Angeles två år senare, bakom Joan Benoits 2:24:52 och Waitz 2:26:18. Fjärde i det loppet var Waitz landsmaninna, Ingrid Kristiansen, som året därpå i London satte rekordet 2:21:06 som stod sig i 13 år.

Derek Claytons omstridda herrrekord från Antwerpen överlevde nästan lika länge, tills Alberto Salazar bröt det genom att vinna maratonloppet i New York 1981. När banan kontrollerades med relativt nyligen accepterade exakta metoder 1985 visade det sig tyvärr att den var kort med cirka 150 meter. Australiens Rob DeCastella hade sprungit 2:08:18 i Fukuoka sex veckor efter Salazars prestation. Walesaren Steve Jones rakade bort 12 sekunder från DeCastellas tid i Chicago Marathon 1984, även om Portugals Carlos Lopes, som hade vunnit det olympiska loppet samma år, sänkte tiden till 2:07:12 i Rotterdam sex månader senare.

De nuvarande rekorden ligger på 2:02:57 till Denis Kimetto i Berlin Marathon 2014 och 2:15:25 till Paula Radcliffe i London Marathon 2003. Radcliffes tid är kanske av större betydelse eftersom den återspeglar den ökande konkurrenskraften inom kvinnors maratonlöpning. Waitz, Kristiansen och Mota var ensamma pionjärer – Rosa Mota vann VM 1987 (där Kristiansen vann 10 000 m) med en marginal på 2 km. Radcliffe är också ute på egen hand, men Naoko Takahashi och Catherine Ndereba bröt 2:20 innan hon gjorde det, 50 år efter att Jim Peters gjorde det.

Det finns andra kvinnor som har närmat sig eller överträffat detta märke sedan dess, och många av dem är kenyanska. En annan viktig trend under 1990-talet var en kenyansk, och i mindre utsträckning etiopisk, dominans inom distanslöpning för män och kvinnor. En del av förklaringen är globaliseringen av en sport som befriats från sitt amatörförflutna och som erbjuder rika belöningar till dem som utmärker sig.

Men det finns belöningar av ett annat slag för alla deltagare i maratonloppet. Det är ibland svårt att definiera vilka de är, men de är inte mindre verkliga för det.

Reproducerat från The Expert’s Guide to Marathon Training (Hugh Jones, 2003: ISBN 1-84222-940-0; RRP £12.99) med vänligt tillstånd från Carlton Books.

  • Se även: Symbolik och tändning av maratonlågan på webbplatsen German Road Races.

Lämna en kommentar