Montgomery Ward

Företagets ursprungRedigera

Progress Lighting the Way for Commerce, designad för Montgomery Ward av skulptören J. Massey Rhind, och visades som en medaljong på många Montgomery Ward-butiker

Montgomery Ward grundades av Aaron Montgomery Ward 1872. Ward hade fått idén om ett postorderföretag för torrvaror i Chicago, Illinois, efter att i flera år ha arbetat som ambulerande försäljare bland kunder på landsbygden. Han observerade att kunderna på landsbygden ofta ville ha ”stadsvaror”, men att deras enda möjlighet att få tag på dem var genom återförsäljare på landsbygden som hade liten konkurrens och inte erbjöd någon kvalitetsgaranti. Ward trodde också att han genom att eliminera mellanhänder kunde sänka kostnaderna och göra ett brett utbud av varor tillgängligt för landsbygdskunderna, som kunde köpa varor per post och hämta dem på närmaste tågstation.

Ward startade sin verksamhet på sitt första kontor, antingen i ett enda rum på 825 North Clark Street eller i en vindsvåning ovanför ett stall på Kinzie Street, mellan Rush och State Streets. Han och två kompanjoner samlade ihop 1 600 dollar och gav ut sin första katalog i augusti 1872. Den bestod av en prislista på 20 cm × 30 cm (8 tum × 12 tum) på ett enda ark med en förteckning över 163 varor till salu med beställningsanvisningar som Ward hade skrivit kopian till. Hans två kompanjoner lämnade honom året därpå, men han fortsatte den kämpande verksamheten och fick sällskap av sin framtida svåger George Robinson Thorne.

Under de första åren mottogs verksamheten dåligt av återförsäljarna på landsbygden. De betraktade Ward som ett hot och brände ibland offentligt hans katalog. Trots motståndet växte verksamheten i snabb takt under de kommande decennierna. Detta drevs på av efterfrågan främst från kunder på landsbygden som inspirerades av det breda utbudet av varor som inte fanns tillgängliga lokalt. Kunderna inspirerades också av den innovativa företagspolicy om ”garanterad tillfredsställelse eller pengarna tillbaka”, som Ward började tillämpa 1875. Ward överlät textförfattandet till avdelningscheferna men fortsatte att granska varje detalj i katalogen för att se till att den var korrekt.

År 1883 hade företagets katalog, som i folkmun blev känd som ”Wish Book”, vuxit till 240 sidor och 10 000 artiklar. År 1896 fick Wards sin första allvarliga konkurrens inom postorderbranschen, då Richard Warren Sears lanserade sin första allmänna katalog. År 1900 hade Wards en total försäljning på 8,7 miljoner dollar, jämfört med 10 miljoner dollar för Sears, och båda företagen kämpade om dominans under större delen av 1900-talet. År 1904 hade Wards expanderat så mycket att man skickade tre miljoner kataloger, som vägde 1,8 kg vardera, till kunderna. 1908 öppnade företaget en byggnad på 116 000 m2 (1,25 miljoner kvadratmeter) som sträckte sig längs nästan en fjärdedels mil av Chicagofloden, norr om centrala Chicago. Byggnaden, känd som Montgomery Ward & Co. Catalog House, fungerade som företagets huvudkontor fram till 1974, då kontoren flyttade över gatan till ett nytt torn som ritades av Minoru Yamasaki. Kataloghuset förklarades som ett nationellt historiskt landmärke 1978 och ett historiskt landmärke i Chicago i maj 2000. Under decennierna före 1930 byggde Montgomery Ward upp ett nätverk av stora distributionscentraler över hela landet i Baltimore, Fort Worth, Kansas City, Oakland, Portland och St Paul. I de flesta fall var dessa konstruktioner av armerad betong de största industribyggnaderna på sina respektive orter. Baltimore Montgomery Ward Warehouse and Retail Store upptogs i National Register of Historic Places år 2000.

1968-1982 Montgomery Ward logotyp

1995-1997 Montgomery Ward logotyp

Expansion i detaljhandelnRedigera

Aaron Montgomery Ward dog 1913, efter att ha drivit katalogverksamheten i 41 år. Företagets ordförande, William C. Thorne (medgrundarens äldsta son), dog 1917 och efterträddes av Robert J. Thorne, som drog sig tillbaka 1920 på grund av dålig hälsa.

1926 bröt företaget med sin tradition av postorderförsäljning när det öppnade sin första butik i Plymouth, Indiana. Företaget fortsatte att driva sin katalogverksamhet samtidigt som det bedrev en aggressiv kampanj för att bygga detaljhandelsbutiker i slutet av 1920-talet. År 1928, två år efter öppnandet av det första försäljningsstället, hade företaget öppnat 244 butiker. År 1929 hade man mer än fördubblat antalet butiker till 531. Dess flaggskeppsbutik i Chicago låg på Michigan Avenue mellan Madison och Washington Street. 1930 tackade företaget nej till ett fusionserbjudande från den rivaliserande kedjan Sears. Wards förlorade pengar under den stora depressionen och oroade sina stora investerare, däribland J.P. Morgan. År 1931 anställde Morgan en ny vd, Sewell Avery, som minskade personalstyrkan och butikerna, ändrade sortiment, anställde butikschefer i stället för katalogchefer och renoverade butikerna. Dessa åtgärder gjorde att företaget blev lönsamt före slutet av 1930-talet.

Wards var mycket framgångsrikt i sin detaljhandelsverksamhet. ”Green awning”-butiker var utspridda i hundratals småstäder runt om i landet. Större butiker byggdes i de större städerna. By the end of the 1930s, Montgomery Ward had become the country’s largest retailer, and Sewell Avery became the company’s chief executive officer.

In 1939, as part of a Christmas promotional campaign, staff copywriter Robert L. May created the character Rudolph, the Red-Nosed Reindeer and an eponymous illustrated poem. In 1946, the store distributed six million copies of the poem as a storybook, and Gene Autry popularized the song nationally.

Vacant Montgomery Ward store, Regency Mall, Augusta, Georgia

Former Montgomery Ward store, Huntington Center, Huntington Beach, California, demolished in 2010

”Electric Avenue” logo on closed store in Panorama City, California (2010)

In 1946, ställde Grolier Club, ett sällskap av bibliofiler i New York, ut Wards katalog tillsammans med Websters ordbok som en av 100 amerikanska böcker som valts ut på grund av deras inflytande på folkets liv och kultur.

Regeringens beslagRedigera

I april 1944, fyra månader efter en landsomfattande strejk av företagets 12 000 anställda, beslagtog amerikanska arméns trupper företagets kontor i Chicago. Åtgärden beordrades på grund av Averys vägran att lösa strejken på begäran av Roosevelt-administrationen, som var orolig för den negativa effekten på varuleveranserna i krigstid. Avery hade vägrat att följa en order från War Labor Board om att erkänna fackföreningarna och införa villkoren i ett kollektivavtal. Åtta månader senare, när Montgomery Ward fortsatte att vägra att erkänna fackföreningarna, utfärdade president Roosevelt en order om att beslagta Montgomery Wards egendom i hela landet, med hänvisning till lagen om krigsarbetstvister (War Labor Disputes Act) och till sin makt enligt konstitutionen i egenskap av överbefälhavare. År 1945 upphörde Truman med beslaget och Högsta domstolen avslutade det pågående överklagandet som ovidkommande.

DeclineEdit

Efter andra världskriget trodde Sewell Avery att landet skulle falla tillbaka i en lågkonjunktur eller till och med i en depression. Han beslutade att inte öppna några nya butiker och tillät inte ens utgifter för färg för att fräscha upp de befintliga butikerna. Hans plan var att spara vinsterna för att bevara likviditeten när lågkonjunkturen eller depressionen skulle slå till, och sedan köpa upp sina konkurrenter inom detaljhandeln. Men utan nya butiker eller några investeringar i verksamheten minskade Montgomery Ward i försäljningsvolym jämfört med Sears. Många har skyllt på Averys konservativa beslut, som inte tycktes förstå den föränderliga ekonomin under efterkrigstiden. När nya köpcentrum byggdes efter kriget uppfattades Sears ha fått bättre lägen än Wards. Trots detta var Wards under många år fortfarande landets tredje största varuhuskedja. 1955 förde investeraren Louis Wolfson en uppmärksammad kamp för att få kontroll över Montgomery Wards styrelse. Den nya styrelsen tvingade Avery att avgå. Denna kamp ledde till ett beslut i en delstatsdomstol om att företag i Illinois inte hade rätt att dela upp valet av styrelseledamöter.”

Under tiden, under hela 1950-talet, var företaget långsamt med att reagera på den amerikanska medelklassens allmänna förflyttning till förorterna. Medan konkurrenterna Sears, JCPenney, Macy’s, Gimbels och Dillard’s etablerade nya butiker i det växande antalet köpcentrum i förorterna, hade Avery och efterföljande toppchefer varit tveksamma till en sådan expansion. De höll fast vid sina butiker i centrum och på huvudgatan tills företaget hade förlorat för mycket marknadsandelar för att kunna konkurrera med sina rivaler. Efter Averys avgång 1955 dröjde det två år innan den första nya butiken sedan 1930-talet öppnades. Wards försökte bli mer aggressivt med butiksöppningar, men det var för sent. Eftersom de befintliga butikerna såg slitna och slarviga ut, lät man ofta inte Wards bygga i köpcentrumen. Dess katalogverksamhet hade också börjat glida iväg på 1960-talet.

1961 anställde företagets ordförande John Barr Robert Elton Brooker för att leda Montgomery Ward som ordförande i sin vändning. Brooker tog med sig ett antal nya nyckelpersoner i ledningen, däribland Edward Donnell, tidigare chef för Sears butiker i Los Angeles. Den nya ledningsgruppen lyckades med omställningen genom att minska antalet leverantörer från 15 000 till 7 000 och minska antalet varumärken från 168 till 16. Wards privata varumärken fick 95 procent av volymen jämfört med 40 procent 1960. Resultatet av dessa förändringar var lägre hanteringskostnader och högre kvalitetsstandarder. Inköpen var centraliserade men butiksverksamheten var decentraliserad, enligt ett nytt områdessystem med Sears som förebild. År 1966 utsågs Ed Donnell till företagets vd. Brooker fortsatte som ordförande och verkställande direktör fram till mitten av 1970-talet. År 1968 hjälpte Brooker till att genomföra en vänskaplig fusion med Container Corporation of America; det nya företaget fick namnet MARCOR. År 1974 köpte oljebolaget Mobil MARCOR.

Under 1970-talet fortsatte företaget att kämpa. År 1973, dess 102:a verksamhetsår, köpte det en liten lågprisbutikskedja, det Miami-baserade Jefferson Stores, och döpte om dessa butiker till Jefferson Ward. Mobil, som hade gott om pengar efter den senaste tidens oljeprisökning, förvärvade Montgomery Ward 1976. 1980 insåg Mobil att Montgomery Ward-butikerna gick dåligt i jämförelse med Jefferson-butikerna och beslutade att högkvalitativa lågprisbutiker, i stil med Dayton Hudson Companys Target-butiker, skulle vara detaljhandelns framtid. Inom 18 månader femdubblade ledningen verksamheten, som nu kallades Jefferson Ward, till mer än 40 enheter och planerade att omvandla en tredjedel av Montgomery Wards befintliga butiker till Jefferson Ward-modellen. Ansvaret för att sköta de nya butikerna föll på den lilla Jefferson-personalen, som blev överväldigad av det ökade antalet butiker, som inte hade någon erfarenhet av att hantera vissa av de produktlinjer som de nu förde och som inte var bekanta med att handla för de nordliga marknaderna. Nästan omedelbart hade Jefferson förvandlats från att ha varit en liten pengamaskin till ett stort vinstuttag. Företaget sålde kedjans norra division med 18 butiker till Bradlees, en division av Stop & Shop, 1985. De återstående butikerna stängdes.

Montgomery Ward Building i Bluefield, West Virginia.

År 1985 stängde företaget sin katalogverksamhet efter 113 år och inledde en aggressiv politik för att renovera sina återstående butiker. Det omstrukturerade många av butiksinredningarna i de större städernas centrum och i välbärgade områden till boutiqueliknande specialbutiker, eftersom dessa drog bort affärer från de traditionella varuhusen. År 1988 genomförde företagsledningen en framgångsrik uppköpstransaktion på 3,8 miljarder dollar, vilket gjorde Montgomery Ward till ett privatägt företag.

Under 1987 inledde företaget en satsning på konsumentelektronik genom att öppna fristående ”Electric Avenue”-butiker. Montgomery Ward utökade kraftigt sin närvaro inom elektronik genom att gå från en övervägande blandning av privata märken till ett sortiment som domineras av stora varumärken som Sony, Toshiba, Hitachi, Panasonic, JVC och andra. De annonserade med Eddy Grants sång Electric Avenue. Vice VD Vic Sholis, senare VD för Tandy Retail Group (McDuff, VideoConcepts och Incredible Universe), ledde denna strategi. Under 1994 ökade intäkterna med 94 %, vilket till stor del berodde på Montgomery Wards oerhört framgångsrika direktmarknadsföring. Under en kort period gick företaget åter in i postorderbranschen genom ett licensavtal med Fingerhut. I mitten av 1990-talet minskade dock försäljningsmarginalerna inom de konkurrensutsatta elektronik- och vitvaruhandeln, som traditionellt varit Montgomery Wards starkaste affärsområden.

År 1989 erbjöd företagets ledare inom småelektronik, Jim Hamilton (senare känd som datorhandelns fader), en kraftigt rabatterad dator för 1499 dollar. Kampanjen blev en enorm succé och ledde till utvecklingen av landets första märkesvarorbjudande datorbutiksavdelning. Utrymme tilldelades i tre butiker i Sacramento för att skapa SOHO-avdelningar (Small Office/Home Office). Eftersom många varumärken som Hewlett Packard och Panasonic inte ville avbryta sin återförsäljarkanal och sälja direkt till Montgomery Ward, var Hamilton tvungen att skapa relationer med distributörer. När butikerna i Sacramento öppnade fanns produkter från Hewlett Packard och OkiData på hyllorna, företag som aldrig hade funnits i en nationell detaljhandelsbutik. Testet blev en stor framgång och SOHO-avdelningen infördes på alla Montgomery Ward-butiker. Montgomery Ward var en av de första återförsäljarna som hade konsumentprodukter från IBM, Apple, Compaq, Hewlett Packard, Western Digital och många andra. SOHO-avdelningen blev en separat avdelning inom företaget och blev snabbt Montgomery Wards största intäktsgenererande avdelning, med över 4 miljarder dollar i intäkter.

1994 förvärvade Wards den numera nedlagda detaljhandelskedjan Lechmere i New England.

Konkurs, omstrukturering och likvidationRedigera

1997 ändrades logotypen till helt enkelt ”Wards”, vilket användes fram till kedjans likvidation 2001.

På 1990-talet började även konkurrenterna förlora mark till förmån för lågpriskonkurrens från företag som Target och Walmart, vilket urholkade ännu mer av Montgomery Wards traditionella kundbas. År 1997 ansökte företaget om konkurs enligt Chapter 11. I augusti 1999 fick det skydd av United States Bankruptcy Court for the Northern District of Illinois som ett helägt dotterbolag till GE Capital, som då var den största aktieägaren. Som ett sista försök att förbli konkurrenskraftig stängde företaget över 100 försäljningsställen i 30 amerikanska delstater, övergav strategin med specialbutiker, bytte namn på kedjan till Wards och spenderade miljontals dollar på att renovera de återstående försäljningsställena för att de skulle bli snyggare och mer konsumentvänliga. GE Capital svek sina löften om ytterligare finansiellt stöd till Montgomery Wards omstruktureringsplaner.

Den 28 december 2000, efter att försäljningen under julsäsongen varit lägre än väntat, meddelade företaget att det skulle upphöra med sin verksamhet, stänga sina återstående 250 försäljningsställen och avskeda sina 37 000 anställda. Den efterföljande avvecklingen var vid den tiden den största konkursavvecklingen i detaljhandeln enligt kapitel 7 i amerikansk historia (detta skulle senare överträffas av butiksstängningarna 2009 och 2018 av Circuit City och Toys ”R” Us). En av de sista butikerna som stängdes var Salem, Oregon, där företagets personalavdelning fanns. Montgomery Ward avvecklades i slutet av maj 2001 och avslutade därmed ett 129-årigt företag.

Lämna en kommentar