Ventisca

Por definición, una ventisca es una tormenta de nieve prolongada y severa. Para que se considere una ventisca, los vientos tienen que ser de al menos 35 mph y durar mucho tiempo, al menos tres horas o más. La cantidad de nieve caída no tiene mucho que ver con la calificación de tormenta de nieve, sino con la intensidad del viento y la duración de la misma. Hay otras dos clasificaciones para las ventiscas:

Ventisca severa: vientos de más de 45 mph, temperaturas de 10 Fahrenheit o menos, visibilidad casi nula.

Ventisca de tierra: no cae nieve, la nieve del suelo es arrastrada por los fuertes vientos.

Una nor’easter recibe su nombre de la dirección de los vientos que se aproximan. Esto ocurre en la parte atlántica de Canadá y en la costa este de los Estados Unidos. Estas tormentas pueden comenzar tan al sur como el Golfo de México o el Océano Atlántico Norte. Sin embargo, el uso más común del nombre es en las regiones costeras del Atlántico canadiense y de Nueva Inglaterra. Estas tormentas son similares a un huracán. Una de las ventiscas más mortíferas en EE.UU. -la Gran Ventisca de 1888- fue una nor’easter, que mató a 400 personas tras arrojar entre 40 y 50 pulgadas de nieve.

¿Qué causa las ventiscas?

Las ventiscas suelen formarse cuando la corriente en chorro se inclina muy al sur. Esto permite que el aire frío que viene del norte choque con el aire caliente que viene del sur. Esto crea un fuerte sistema de tormentas, que suele desarrollarse en el lado noroeste de dichos sistemas de tormentas.

Cualquier zona que sea mayoritariamente llana es susceptible de sufrir ventiscas, aunque hay algunas zonas de Estados Unidos, Australia y el Reino Unido que las sufren más que otras. Sin embargo, la ventisca más mortífera de la que se tiene constancia ocurrió en Irán en 1972.

Peligros de las ventiscas

Las ventiscas son una de las tormentas más mortíferas de la naturaleza, ya que las condiciones hacen que los viajes y los desplazamientos sean peligrosos. Las tormentas de nieve interrumpen el tráfico, pero las ventiscas hacen casi imposible cualquier tipo de desplazamiento. Casi todas las ventiscas provocan al menos algunas muertes, y algunas de las más grandes provocan la muerte de cientos de personas.

La visibilidad se reduce drásticamente, en algunos casos a tan sólo 3 metros o lo que se denomina visibilidad cero. En una ventisca de tierra, aunque no caiga nieve nueva, la nieve que ya está en el suelo es levantada por los vientos hasta que la visibilidad también es casi nula.

Viajar en estas condiciones es casi imposible. Los coches tienen que detenerse por completo ya que pueden salirse de la carretera. Como las ventiscas se prolongan tanto, la gente puede quedar atrapada en sus coches, muriéndose de frío mientras esperan a que se despeje. Una vez pasada la tormenta, los coches suelen quedar enterrados bajo montones de nieve, lo que dificulta su localización por parte de los equipos de rescate. La hipotermia aparece cuando las personas atrapadas a la intemperie tratan de encontrar refugio y calor.

Se sabe que las ventiscas llegan repentinamente y, aunque es posible ser advertido con antelación, no siempre es posible estar totalmente preparado para la intensidad de la ventisca. La limpieza de las carreteras no es posible hasta que la ventisca ha pasado y entonces lleva mucho tiempo debido a la intensidad de la acumulación. Las secuelas de la ventisca pueden ser casi tan peligrosas como la propia tormenta, ya que las personas atrapadas en vehículos, edificios sin calefacción o al aire libre tardan más en ser encontradas y llevadas al calor y a la seguridad.

Coche cubierto de nieve

Historia de las ventiscas

Aunque no son tan comunes como las tormentas de nieve, los tornados o incluso los huracanes, las ventiscas son mortales cada vez que se producen. Aquí no se mencionan todas las ventiscas, ni siquiera todas las más graves. Esto es sólo una muestra de los estragos que pueden causar las ventiscas.

El invierno blanco de 1880-1881 es una de las primeras ventiscas mencionadas en los libros de historia. Se considera el peor invierno de la historia de Estados Unidos. Porque la primera ventisca se produjo en octubre, antes de que la mayoría de los agricultores tuvieran la oportunidad de sacar sus cosechas. Una tras otra, las ventiscas continuaron golpeando, haciendo imposible los viajes, incluso en tren. La gente estaba al borde de la inanición y los servicios ferroviarios se detuvieron por completo en enero de 1880, ya que, por mucho que se limpiaran las vías, llegaba otra tormenta y las volvía a cubrir. La nieve nunca se descongeló y el 2 de febrero de 1881 volvió a caer una ventisca de nueve días. Para entonces, los pueblos y los granjeros tuvieron que hacer túneles a través de la nieve para llegar al ganado, la madera para la calefacción y los suministros. Una vez que la nieve comenzó a derretirse, se inundaron grandes áreas, arrasando con enormes zonas alrededor del río Missouri. La ciudad de Yankton, actualmente en Dakota del Sur, fue arrasada casi por completo por el desbordamiento del río.

La Ventisca de Irán de 1972 es la más mortífera registrada. A partir del 3 de febrero, y hasta el 9 de febrero, cayeron más de 3 metros de nieve, siendo las peores zonas del sur de Irán las que recibieron hasta 6 metros de nieve. Pueblos enteros murieron, uno de ellos quedó completamente enterrado bajo la nieve. Aproximadamente 4000 personas murieron.

La ventisca del Día del Armisticio en 1947 fue algo inesperado, lo que provocó muchas muertes. En la mañana de la ventisca, el tiempo era cálido, por lo que muchos cazadores salieron a aprovechar las condiciones ideales. A las pocas horas, la ventisca se abatió sobre los cazadores durante toda la noche y hasta el día siguiente. Se registraron 145 muertes como resultado de la tormenta de 1.000 millas de ancho. Muchos cazadores no iban suficientemente abrigados para soportar el viento y la nieve. Muchos quedaron varados en islas en el Mississippi, o se ahogaron tratando de volver a tierra.

La ventisca de Schoolhouse en 1888 es diferente de la nor’easter y en algunos aspectos más desgarradora. Como el día empezó relativamente bien, la gente siguió con su vida, los niños iban a la escuela y los adultos al trabajo. La tormenta golpeó a primera hora del día, dejando a miles de personas varadas, la mayoría niños en sus escuelas de una sola habitación. Murieron 235 personas, incluidos niños.

Aunque los meteorólogos son ahora capaces de predecir con mayor precisión las ventiscas, las tormentas siguen teniendo la capacidad de paralizar ciudades enteras a la vez, y las muertes son casi siempre inevitables. Con el paso de los años, las misiones de rescate durante y después de las ventiscas son cada vez mejores y la preparación contribuye en gran medida a evitar un gran número de víctimas. También se ha hecho considerablemente más fácil notificar a la gente de las tormentas que se avecinan, con predicciones más fiables y corriendo la voz de forma rápida y efectiva.

Los países que no están acostumbrados a grandes cantidades de nieve, frío extremo y largos periodos de fuertes vientos tienden a tener más dificultades para hacer frente a las tormentas. Independientemente del lugar donde se produzcan las ventiscas, nunca se puede estar completamente preparado. Siempre existe la posibilidad de que se produzcan cortes de electricidad, de que los sistemas de comunicación se averíen, de que la gente pase largos periodos con poca o ninguna calefacción y de que se quede atrapada en el exterior o en un vehículo. Durante los meses de invierno, se aconseja prestar mucha atención a los avisos meteorológicos que llegan por la radio o la televisión. Hay sitios web sobre el tiempo que ayudan a la gente a prepararse para las ventiscas y publican avisos cuando una tormenta de nieve se convierte en una ventisca.

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